Ледник представляет собой массу льда, возникающую в результате накопления и слеживания снега. Образование ледников происходит преимущественно в горах, где сохраняется постоянная минусовая температура. Медленно сползая по склону, они увлекают за собой большое количество обломочного материалов, оставляя, подобно гигантскому плугу, глубокие отметины на низлежащих породах.

На протяжении геологической истории Земли были длительные периоды, во время которых значительная часть поверхности нашей планеты находилась под слоем льдов. Общая площадь современных ледников около 16,3 млн км2 (10,9 % площади суши). Для того чтобы лед стал ледником, необходимы минусовые температуры, не позволяющие ему таять. Поэтому льды, в большинстве своем, образуются на горных вершинах. Самыми крупными ледниками являются так называемые ледниковые щиты континентальные ледяные поля в Гренландии и Антарктиде. Все ледники являются мощнымиэрозионными агентами. Морфология ледника и характер его развития существенно сказываются на земном рельефе.

ОТКАЛЫВАЮЩИЕСЯ ЛЬДИНЫ

При контакте с водой ледник теряет значительную часть своей массы. Ледник Перито-Морено в Аргентине периодически разделяет озеро Аргентино на две части. Скапливающаяся вода подтачивает в нижней части ледник, после чего прорывает его. Цикл образования плотины и ее прорыва нерегулярен и повторяется с различной частотой: от раза в год до раза в десять лет.

ЛЕДНИКОВЫЕ ЩИТЫ

Сковывающие в четвертичный период Северное полушарие бескрайние ледяные поля уменьшились сегодня до ледниковых щитов Гренландии и Антарктиды. Гренландия, представляющая собой самый большой остров в мире, покрыта слоем льда общей площадью 1800000 км2, толщина которого составляет почти 3 километра. Летом от ледяной массы откалываются айсберги, отправляющиеся в дрейф по северной части Атлантического океана. Большая часть современного оледенения располагается в Антарктиде іна фотографии), его площадь более 13800000 км2.


АЛЬПИИСКИЙ ЛЕДНИК, ИЛИ ЛЕДНИК ДОЛИН

Ледники такого рода сравнительно невелики и потому встречаются чаще всего. Особенно широко они распространены в альпийских горных долинах, за что и называются альпийскими.

Ледник


ШИРОКОКОНЕЧНЫИ ЛЕДНИК

Ледник долин, образованный ледовыми шапками, движение которых заставляет большие массы льда устремляться вниз, к морю, в поисках пространства для расширения. На фотографии вы видите типичный ширококонечный ледник Бриксдайл в Национальном ледниковом парке Йостедал, Норвегия, спускающийся к побережью атлантического океана с высоты 1200 метров. Бриксдайл является частью самого большого континентального ледника материковой Европы Йостедалсбреен. Этот ледник занимает площадь 487 км2.


ПРЕДГОРНЫЙ ЛЕДНИК

Образуется при слиянии языков двух или более альпийских ледников в низких и широких зонах крутых гор. Различаются по своему размеру и расположению. Самым большим ледником такого типа считается Маласпина  площадью, примерно, 4000 км2, расположенный на юге Аляски, в долине между побережьем и горной цепью Сент-Элайас.