В меловом периоде жизнь достигла своего наибольшего расцвета. Такого разнообразия жизни на Земле не было никогда, ни до, ни после. Особо стремительно в мелу эволюционируют динозавры, но все они, за исключением птиц, не смогли пережить массового вымирания конца периода.

В мелу по нсем континентам распространились летающие рептилии, достигшие большого многообразия. Птицы эволюционировали из динозавров тероподов, которые, как и другие динозавры, далеко продвинулись на пути эволюции. Вообще, мел был периодом хищников. Млекопитающие в то время были представлены, в основном, небольшими видами. Их час наступит в следующей эре, в кайнозое. В мелу же развиваются покрытосеменные растения с защищенными семенами, ставшие одной из отличительных черт периода.


ПТИЦЫ

Птицы эволюционировали из тероподов и стали единственными динозаврами, которые смогли пережить этот период. При этом окаменелостей птиц мела известно мало. Самые лучшие экземпляры находят в Китае и на Пиренейском полуострове. Это Confuciusornis и lberomesornis (на фотографии). Многие виды птиц того времени были еще довольно плохо приспособлены к полету.


ЛЕТАЮЩИЕ РЕПТИЛИИ

Короткохвостые птерозавры, птеродактили, приобрели различные формы: одни из них постепенно утрачивали зубы, как Pteranodon, другие достигли гигантских размеров с небольшой самолет, как Quetzalcoatlus, самое большое из известных летающих животных. Третьи обзавелись мощными гребнями-парусами, как Dsungaripterus. Появилась группа динозавров с явной тенденцией кувеличению размеров тела, что давало им преимущества перед остальными в смысле защиты от врагов. Наряду с гигантскими хищниками появился и тип небольшого хищного динозавра облегченных пропорций — ящера с полыми костями (целурозавра).


МЛЕКОПИТАЮЩИЕ

Время млекопитающих еще не пришло. Им предстояло дождаться кайнозоя. Имеющиеся млекопитающие были невелики. Самым большим из них считается метровый хищник Repenomamus giganticus, живший на территории Китая. Питался он яйцами и детенышами динозавров.


РАСТЕНИЯ И ОПЫЛЯЮЩИЕ НАСЕКОМЫЕ

Развиваются покрытосеменные растения, появившиеся в начале мелового периода (в настоящее время в изобилии встречается окаменелая пыльца покрытосеменных). Параллельно с эволюцией этих растений протекала эволюция опыляющих насекомых. Первые окаменелые пчелы из группы Trigona были обнаружены в залежах янтаря из нижнемеловьіх отложений.


ДИНОЗАВРЫ

В меловом периоде развиваются небольшие двуногие растительноядные животные (орнитоподы) и тероподы, гигантские хищники, передвигающиеся на двух ногах. Однако многие из них не смогли пережить массового вымирания конца периода. Существует целый ряд гипотез, пытающихся объяснить причину исчезновения столь большого числа наземных и морских видов. Среди прочего, в качестве таковых рассматриваются падение метеорита, сильнейшая вулканическая активность и масштабные климатические изменения.

Triceratops

ОРНИТОПОДЫ

Орнитоподы достигли больших эволюционных успехов за этот период и были представлены тысячами видов. Iguanodon — самый распространенный травоядный орнитопод Европы. Его длина достигала 10 метров, а сам он располагал замещающимися зубами, позволявшими ему эффективно пережевывать растительность. Ходил Iguanodon на двух ногах и мог питаться листьями деревьев. Самое удивительное — строение ног игуанодона. Они похожи на когтистые лапы гигантской птицы. На передних ногах было пять пальцев, а на задних — только три. Ученые изначально ошибочно приняли коготь игуанодона за рог, такой он был огромный. Другим динозавром нижнего мела был Hypsilophodon, хороший бегун, достигавший пятиметровой длины.

ГАДРОЗАВРИДЫ

Гадрозавриды достигали 15-метровой длины и, в целом, были очень похожи на игуанодонов. Они располагали гребнем, по которому проходил воздух из носовых воздушных каналов, дававший очень необычный звук. Наиболее характерными видами гадрозаврид были Parasaurolophus и Maiasaura. Останки последнего находят рядом с его гнездами и новорожденными и молодыми особями. Другие виды обзавелись костными щитами и рогами на голове, как цератопсиды, среди которых выделялись Triceratops и Protoceratops. Многие гадрозавриды отличались защитным куполообразным черепным сводом, особенно заметным у Pachycephalosaurus, а также толстыми костными пластинами, служившими броней анкилозаврам, располагавшим помимо них рогами и шипами.

ТЕРОПОДЫ

Tyrannosaurus Rex

Хищные тероподы, в частности Baryonyx, имели огромный серповидный коготь. Одним из самых страшных хищников был Tyrannosaurus rex, живший в Северной Америке, и Tarbosaurus, обитавший на территории Монголии. Первый достигал более 14 метров в высоту, имел небольшие двупалые передние конечности, мощные задние ноги и пасть, усеянную 15-сантиметровыми зубами. Огромный вес Tyrannosaurus не позволял ему долгое время преследовать добычу, поэтому предполагается, что он питался ослабшими животными и падалью. Другими крупными хищниками были Carnotaurus и Spinosaurus. Не менее развиты были и хищники меньшего размера, такие как Velociraptor, Deynonichus, Oviraptor и Gallimimus. Многие из этих тераподов имели перья или протоперья и относились к группе Мaniraptora, как и птицы.