«Живыми ископаемыми» называют ныне существующие виды животных, внешний вид и основные характеристики которых за прошедшие миллионы лет практически не изменились. Стремление человека найти живых представителей таких уникальных видов, как динозавры, саблезубые тигры и примитивные гоминиды, положило начало псевдонаучному течению, криптозоологии.

Термин «живые ископаемые» использовался еще Чарльзом Дарвином в работе «Происхождение видов». В ней он описывал утконоса, млекопитающее из отряда однохордовых, или яйцекладущих, и южноамериканскую легочную рыбу Lepidosiren. По его словам, это были одни из самых необычных форм жизни, которые смело можно назвать «живыми ископаемыми», учитывая, что они дошли до наших дней лишь благодаря тому, что жили в обособленных средах обитания, где конкуренция с новыми видами протекала менее остро, чем на остальной планете.


ТОТ ЖЕ ВНЕШНИИ ВИД

Внешний вид некоторых живущих ныне животных практически не менялся за последние миллионы лет. Характеристики окаменелостей этих видов во многом совпадают с характеристиками ныне живущих особей. Ярким примером таких животных являются рептилии гаттерии рода Sphenodon, эндемичные для Новой Зеландии.


ГИНКГО

Дерево рода Ginkgo является единственным ныне существующим представителем отряда гинкговых. Самые первые листья деревьев этого отряда были найдены в отложениях перми. Гинкго появились на Земле примерно 280 миллионов лет назад и с тех пор почти не изменились. Это легендарное растение «живое ископаемое», более древнее, чем хвойные. Небольшая группа гинкго смогла выжить в центральном Китае, где был найден современный вид Ginkgo Biloba.


ЦЕЛАКАНТ

Примером живых ископаемых является представитель рода целакантов Latimeria, Целаканты относятся к группе сдольчатыми плавниками, примитивной группе рыб, из которых развились позвоночные тетраподы. На протяжении многих лет считалось, что группа, к которой принадлежит эта рыба, вымерла в меле, более 80 миллионов лет назад. Но в 1938 году рыбаки у восточного побережья Южной Африки выловили на глубине 60 метров Latimeria chalumnae. Несколько лет спустя был пойман еще один представитель этого рода, на этот раз близ острова Сулавеси в Индонезии, на расстоянии более чем 10 000 километров от первого места обнаружения. Этот экземиляр получил научное названи с Latimeria menadoensis. Столь большая географическая разнесенность находок указывает на то, что эти рыбы, достигающие полутораметровой длины, жили на очень большой территории. Сегодня они обитают на значительной глубине, поэтому обнаружить их удалось лишь сравнительно недавно.


LIMULUS

Род Limulus представлен меростомовыми членистоногими из подкласса мечехвостов. На сегодняшний день существуют всего три рода и четыре вида этих животных, несмотря на то. что они были очень многочисленны в палеозое. Их необычный вид стал причиной того, что они известны под различными народными именами: в Азии их называют моллукской кастрюлей, в Америке — подковным крабом. Эти «голубых кровей» членистоногие являются настоящими живыми ископаемыми, практически не изменившимися за последние 250 миллионов лет. Единственные отличия увеличение размера тела и уменьшение грудного отдела. Слева вы видите изображения ископаемых членистоногих, втом числе мечехвостов (иллюстрация из книги Геккеля «Красота форм в природе», 1914 год).


АКУЛЫ

Одной из групп рыб, практически не изменившихся за последние миллионы лет, являются акулы, сохранившие все свои основные признаки: строение тела, челюстей и зубов. Одним из наиболее ярких примеров живых ископаемых среди акул является так называемая плащеносная акула Chlamydoselachus anguineus (справа), напоминающая по виду змею или угря двухметровой длины.